Esta es la razón por la que podemos oler la lluvia

Sam AlvaradoMiércoles, 5 de septiembre de 2018 12:19

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Ciencia la razon por la que podemos oler la lluvia

Todos conocemos ese familiar olor a "lluvia" que se llama petricor, pero ¿sabes por qué podemos percibir ese aroma?


¿No te encanta ese olor a lluvia? Lo reconocemos cuando apenas están cayendo las primeras gotas: un aroma entre fresco y seco, generalmente agradable para casi todos. Muchos lo reconocemos como olor a "tierra", pero se llama petricor e impregna el aire incluso antes de que comience la tormenta.


Pero sabemos que la lluvia no tiene olor en sí misma, lo que huele es el terreno al humedecerse, sin embargo, esto no explica por qué podemos percibir este olor, algo que se ha cuestionado desde la ciencia. Es por eso que en 1964 un grupo de científicos australianos documentaron por primera vez el fenómeno del petricor y en el 2010 investigadores del Instituto de Tecnología de Massachussetts estudiaron el fenómeno.



¿Y qué onda con el petricor?

Es una combinación de compuestos químicos fragantes: algunas vienen de aceites que fabrican las plantas, pero las que más contribuyen son las actinobacterias. De acuerdo a lo publicado por El País, estos microorganismos pueden encontrarse en zonas rurales y urbanas, así como en entornos marinos. ¿Su función? Descomponen la materia orgánica en compuestos simples que a su vez se convierten en nutrientes para plantas que están creciendo. Bien bçonito.


De su actividad se desprende un compuesto llamado geosmina, la cual es el principal ingrediente para el peculiar aroma del petricor. La geosmina es un tipo de alcohol y las moléculas desprender un fuerte aroma, pero más allá de eso lo que pasa es que su estructura química es especialmente perceptible para los humanos: nuestra nariz puede detectar sólo unas cuantas partes de geosmina por cada billón de moléculas atmosféricas. Es algo impresionante que lo logremos oler.


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Grabación de la caída de una gota donde se observa cómo se desprende el aerosol. (Foto: Y. Joung/MIT)


¿Qué pasa con la tierra para que lo podamos oler?

Cuando van varios días sin llover el proceso de descomposición de las actinobacterias es más lento, pero justo antes de que llueva, el aire y el terreno se humedecen lo que causa que de golpe se acelere la actividad de estas bacterias y se forme más geosmina.


Entonces caen las gotas, sobre todo el superficies porosas como el cemento rugoso, y salpican partículas diminutas llamadas aerosoles, por lo que compuestos del petricor se liberan en esta forma y son transportados por el viento, por lo que si la lluvia es suficientemente fuerte, el aroma viaja rápido por el viento y nos alerta de la próxima tormenta.


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Los ingredientes principales del petricor son las plantas y bacterias que viven en el suelo. (Foto: Shutterstock)


¿Cómo ves? Ahora ya sabes a qué se debe ese olor que nos parece tan familiar.


*Este artículo se basó en el realizado por Tim Logan, profesor en Ciencias Atmosféricas, Texas, A&M University, y fue publicado originalmente en inglés en The Conversation.


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ETIQUETAS: Medio ambiente Ciencia lluvia
REFERENCIAS: El País
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