Tener sexo con neandertales ayudó a los humanos a adaptarse a virus mortales

Sam AlvaradoLunes, 8 de octubre de 2018 17:26

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Ciencia humanos tuvieron sexo con neandertales para adaptarse a nuevos virus

Los humanos modernos sabían que no podían solos contra los virus, por eso su estrategia fue aprovecharse de la ventaja de los neandertales (y darles unos bellos hijos).


Al parecer nuestros antepasados creían que sus primos los neandertales eran particularmente buenos en la cama, digo, en eso de la adaptación, y por eso comenzaron a relacionarse con ellos. 


Según un nuevo artículo publicado en Cell, los neandertales y homo sapiens se cruzaron al menos dos veces en los últimos 100 mil años, ocasiones en la que intercambiaron virus y herramientas genéticas para luchar contra ellos. Miles de años después, tenemos la evidencia en nuestros genomas para demostrarlo. 


Dato: en las poblaciones asiáticas y europeas modernas alrededor del 2 y 3 por ciento del ADN se remonta a los neandertales.


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Los humanos modernos encontraron herramientas genéticas útiles para sobrevivir. (Foto: Claire Scully)


La historia de amor 

De acuerdo con las investigaciones, los humanos modernos se separaron de los neandertales entre 500 mil y 800 mil años atrás, pero se cruzaron al menos dos veces antes de que los neandertales se extinguieran misteriosamente unos 40 mil años atrás –hay varias teorías de por qué pudieron haber desaparecido, pero aún siguen saliendo a la luz nuevos datos–. 


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Cuando homo sapiens y neandertales se pusieron en contacto por primera vez, los segundos ya habían vivido fuera de África durante cientos de miles de años, por lo que, naturalmente, su sistema inmunológico pudo evolucionar para enfrentar enfermedades infecciosas. 


Por otro lado, al no estar expuestos a este tipo de virus, los hombres modernos que emigraron a Europa y Asia habrían sido particularmente vulnerables a las enfermedades, pero en lugar de esperar miles de años para fortalecer su sistema inmunológico, hicieron lo que haríamos cualquiera de nosotros: pues te echas unos besos y “tomas prestadas” las defensas genéticas de los neandertales a través de la reproducción. ¿O a ustedes no se les ocurriría? 


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Los humanos modernos y los neandertales se cruzaron dos veces. (Foto: XLSemanal)


Los investigadores de la Universidad de Stanford explican que el intercambio de genes entre las dos especies significaba que los neandertales estaban transmitiendo fuertes enfermedades infecciosas a los hombres modernos, pero también un conjunto de herramientas genéticas para luchar contra ellas. 


El descubrimiento 

Para el biólogo evolutivo de Stanford, Dmitri Petrov, la cosa está muy clara: 

Nuestra investigación muestra que un número considerable de fragmentos de ADN de neandertales que ocurrían con frecuencia se adaptaron por una razón muy interesante. Los genes neandertales probablemente nos brindaron cierta protección contra los virus que se encontraron nuestros ancestros cuando se fueron de África. 

Para ver dónde ocurrió esta sección transversal, el equipo construyó un catálogo de más de 4 mil 500 proteínas humanas conocidas por interactuar con al menos un virus y luego las compararon con una base de datos de ADN de neandertal. 


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¿Qué encontraron? 

Que un total de 152 proteínas se compartían entre ambos e interactúan con virus modernos basados en el ARN como el VIH, la influenza A y la hepatitis C. 


Pero esto no es todo, también los investigadores declararon que su trabajo muestra que es posible peinar a través de los genomas y encontrar evidencia de enfermedades antiguas incluso después de que estos virus hayan desaparecido. 


El coautor del estudio, David Enard, describió así el proceso de investigación que los llevó a este hallazgo: 

Es similar a la paleontología. Puedes encontrar indicios de dinosaurios de diferentes maneras. A veces descubrirás huesos reales, pero a veces sólo encontrarás huellas en el lodo fosilizado. Nuestro método es igualmente indirecto: porque sabemos qué genes interactúan con qué virus, podemos inferir los tipos de virus responsables de brotes de enfermedades antiguas. 

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